The U.S. Postal Inspection Service

Prevent Identity Theft

a pile of stuffed business letters
Operation Rapid Refund halted a massive tax-fraud scheme in 2012. Two suspects filed hundreds of fraudulent returns using the mail. The suspects pled guilty and were sentenced to lengthy prison terms. They are alleged to have collected more than $2.5 million in tax refunds.

Identity theft is America's fastest-growing crime. According to a December 2013 report on this crime from the Department of Justice, 16.6 million people, or 7% of all Americans age 16 or older, were victims of one or more incidents of identity theft in the prior year. People were 2.5 times more likely to be victimized by a friend or family member, and 22 times more likely to be victimized during a legitimate purchase or transaction than by mail theft. This crime costs victims roughly $5 billion per year. Yet the number of ID theft victims and their total losses may be much higher. These numbers are hard to pin down because law enforcement agencies may classify ID theft cases differently—they can involve credit card fraud, Internet fraud, or mail theft, among other crimes.

What You Can Do to Keep Your Identity Safe

  • Review your consumer credit reports annually.
  • Shred and destroy unwanted documents that contain personal information.
  • Deposit mail in U.S. Postal Service collection boxes.
  • Don’t leave mail in your mailbox overnight or on weekends.
Identity Crisis
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One day you discover that someone has your number . . . or all your numbers: your Social Security, credit card, even your bank account numbers, what will you do? This video produced by the U.S. Postal Inspection Service tells the story of a couple whose credit is ruined and the criminals who defrauded them. It also gives you tips on how to protect yourself against identity theft and what to do if you’ve been victimized.



[phone ringing]

Mr. Patterson: I'll get it.




Hey, Joyce. Any word yet?


What? I don't understand. What credit cards?


Got any credit cards we don't know about?


Mrs. Patterson: No.


But we never even got a past-due notice.


Maryland? No, there has to be some sort of mistake.


We don't live there. Can we get a copy of the credit report?


That's not our address. Well, who should I talk to? Look, I understand, but...


And the bank? What about the loan? All right. Okay. Thanks for calling.


Mrs. Patterson: What did she say?


Mr. Patterson: They apparently can't approve the loan for the new house.


They say we've got three delinquent credit-card accounts.


Mr. Patterson: That's impossible. We only have the...


Mr. Patterson: Get this. It's not even our address. They're billed to an address in Maryland.


Mrs. Patterson: Maryland?

Mr. Patterson: I know, it's crazy.


Mrs. Patterson: What about the house?

[four months earlier]

[pinball machine sounds]


Man playing pinball: Man... I gotta get me one of these.


Man with computer: It's nice, right? I picked it up last week. It's amazing what you can do with good credit.


Man, check this out. I paid this guy 500 bucks to get me system access to the ISP.


Man playing pinball: Run that by me again in English.


Man with computer: It's simple. I got thousands of E-mail accounts that I got access to.


I can see people's personal stuff that they get without them knowing it.


See this mailbox here, that's this guy named Patterson. Patterson lives over in Wildwood.


He just sent out a file.


You know what that is?


That is a copy of last year's tax return that Señor Patterson was sending to his real-estate agent.


We just take the names and the Social


Security numbers, open up a couple credit cards in his name. Boom!


Man playing pinball: Won't they catch on?


Man with computer: No, man. No, no.


Even if they do, it'll be long after you've got a pinball machine in your crib.


Man playing pinball: Sweet. What can I do?


Man with computer: You can help out with the shopping sprees.


Keep what we want. Pawn the rest.


I love computers.

[dance music]


Guy in bar: We need to stop hitting mailboxes before somebody gets smart.


2nd guy in bar: It's no sweat. You know my new girl, Mandy?


She works in payroll at this big place in Adamsburg. She's gonna start hooking us up.


Employment applications. All kinds of stuff from over there.


Guy in bar: Ain't she gonna know we're up to something?


2nd guy: No, I told her I needed the info for this telemarketing thing I'm doing.


I said it would increase my commissions if I got new names for the list.


"Baby, if they don't want to buy, they can just hang up."

Guy in bar: Sweet.


2nd guy: I told her we wanted applications from the people they didn't hire.


That way, no way it comes back on us.


Guy in bar: You think she's cool?


2nd guy: Hell, yeah, man. She's got a kid and stuff. She don't care where the free dinners are coming from as long as they keep coming.


Guy in bar: That's brutal.


2nd guy: Speak of the devil. There's my baby.

[dance music]


Receptionist: Hi. Can I help you?


Postal Inspector Alan Goddard: I'm Postal Inspector Alan Goddard. I'm looking for Mandy Richards.


Mandy: This is Mandy.


Goddard: Hi. Mandy Richards? I'm Postal Inspector Alan Goddard. This is my partner, Inspector Niece.


Is there someplace we can talk in private?


Mandy: I guess we can go into the break room.


Goddard: Yeah, that'd be fine.


You recognize this man?


Mandy: Yeah, that's my boyfriend, Nick. Is he in trouble?


Inspector Niece: You're both in trouble, Mandy. You want to tell us about the applications you've been giving him?


Mandy: He's been using those to do telemarketing.


[2nd guy in bar: Hooking us up.]


Goddard: What if I told you he's been using them illegally, and he's running a mail-fraud scam?


What if I told you that makes you an accessory to a Federal crime?


Mandy: I don't know anything about that.


Niece: Your boyfriend slipped up, Mandy. He bought a car a few weeks ago on someone else's credit.


Then he sold it for some quick cash, but he forgot to clean it up first. Guess what we found under the seat.


It didn't take long to figure out where he got this.


Mandy: I didn't know. He said no one was gonna get in trouble.


Goddard: Mandy, we believe you. But I'm not sure a jury will.


Why don't you help yourself?


Mandy: Look, I didn't know. I swear. I cannot go to jail. My little girl.


Niece: Be smart, Mandy. We can't promise anything. But we'll tell the U.S. Attorney you cooperated, if you help us with Nick.


Mandy: What do I have to do?


Mandy's boyfriend: Mandy, baby, what's up?


Mandy: Don't come here with that. You've been playing me.


Mandy's boyfriend: What you talking about? I'm straight with you.


Mandy: You keep telling me you're using these for a telemarketing list.


You get a new car every couple months. You move from one nice place to the other.


You don't make that cash talking on the phone.


Mandy's boyfriend: I told you it's all commission.


Plus we got that computer thing. There's those websites.


Mandy: What kind of fool do you think I am? I'm not gonna risk my job so you can spend money on some tramp.


Boyfriend: Baby, it's not like that.


Mandy: Look, I got a kid to think about. Until you cut me in for some of the money, you can forget about these applications.


Boyfriend: Mandy, you know I ain't got no other woman. I don't know what you're talking about.


There's no scam.


Boyfriend's friend, Darrell: Hey, man, we ain't got all day!


Mandy: Did you meet Darrell in church?


Boyfriend: All right look, we got a little thing going.


It's no big deal. We're just opening credit-card accounts in these folks' names, pop them for a few grand at a time.


The credit-card companies cover the money. Nobody's getting hurt.


Mandy: You're crazy. I could go to jail for helping you with this. Who's gonna take care of my girl then?


Boyfriend: Listen, baby, I'm telling you, it's nothing.


It's like we max out these credit cards, right? We keep paying the minimum on the bill. Nobody ever suspects a thing.


I been taking care of you. What do you think's been paying for these clothes?


Mandy: If I risk my neck, you cut me in for some of the green, too.


Boyfriend: No. ... All right, I'll have to ask Darrell about it.


He's not gonna like bringing in anybody new.


Inspector: Our suspect in the car, Darrell Henderson, has priors for weapons charges.


Do this one by the book.


Boyfriend: I said we'll see, all right? Now, I need those names.


Mandy: You got one of those credit cards on you? Give me one. Let me go buy my baby some clothes. That's the least you can do.


We'll talk about everything else later.


Boyfriend: All right, whatever.


Inspector: That's it.


Boyfriend: Here. Now, don't go crazy with that. Don't shop anywhere people know you.


And don't say a word to Darrell about this. Are we cool? Are we cool?


Mandy: Yeah, we're cool.



[police car siren]


[police radio sounds]


Narrator Inspector: Darrell and Nick are serving time in a Federal prison.


Mandy lost her job.


Unfortunately for the Pattersons, it took several months and hundreds of dollars in legal fees to clean up their credit reports and clear their good name.


In the meantime, their dream home was sold to another buyer, and they're struggling to repair the damage done by these crooks.


The really sad thing is it might have been prevented by following four simple steps.


First, deposit all outgoing mail in a blue postal collection box, rather than using your residential mailbox.


In parts of the country, theft from residential mailboxes is a real problem.


Second, shred or burn unwanted preapproved credit applications and financial statements,


old credit cards, and other documents.


Thieves often will go through trash containers or even Dumpsters to find these items and use them to steal your identity.


Third, once a year, order a copy of your own credit report, especially before making large purchases like a new home or car.


Check it carefully for any activity you did not authorize.


Also, check for accounts you might have forgotten to close.


Sometimes thieves take over these old accounts and use them to order new credit cards or checks.


Fourth, limit the amount of personal information that you give out over the telephone and Internet.


Try to ensure you only provide such information to reputable companies, and be sure to read their policies


on confidentiality to be sure they aren't sharing your information with anyone else.


If you think you've been the victim of identity theft, you need to report it. Contact your local United States Postal Inspector.


You can find the number on our website at USPS.COM/POSTALINSPECTORS.


Identity theft is the fastest-growing crime in America, but it doesn't have to happen to you.


Producido por el United States Postal Inspection Service Transcripción del vídeo

Yo atiendo. ¿Hola? Hola, Joyce. ¿Alguna noticia? ¿Qué? No entiendo. ¿Cuáles tarjetas de crédito? ¿Tienes algunas tarjetas de crédito que no conozco?


Pero ni siquiera recibimos un aviso de retraso. ¿Maryland? No, tiene que haber algún tipo de error. Nosotros no vivimos allí. ¿Nos pueden enviar una copia del reporte de crédito? Esa no es nuestra dirección.

Bueno, ¿con quién debo hablar? Mire, entiendo, pero... ¿Y el banco? ¿Y el préstamo? Bueno. Bueno. Gracias por llamar.

¿Qué dijo?

Aparentemente no pueden aprobar el préstamo para la casa nueva. Dicen que tenemos tres cuentas delincuentes de tarjetas de crédito.

Eso es imposible. Sólo tenemos el...

Ni siquiera es nuestra dirección. Fueron enviadas a una dirección en Maryland.


Lo sé. Es una locura.

¿Y la casa?

Hombre... debo conseguir uno de estos.

Es lindo, ¿verdad? Lo retiré la semana pasada. Es sorprendente lo que se puede hacer con buen crédito. Hombre, mira esto. Le pagué a este tipo 500 dólares para que me diera acceso al sistema de ISP.

Repite eso en inglés.

Es simple. Tengo acceso a miles de cuentas de E-mail. Puedo ver cosas personales que gente recibe sin que lo sepan. Mira esto. Este tipo, Patterson. Patterson vive en Wildwood. Recién envió algo. ¿Sabes lo que es eso? Esa es una copia de la devolución de impuestos del año pasado que el Señor Patterson estaba enviando a su agente inmobiliario. Tan sólo tomamos los nombres y los números de seguro social y abrimos un par de tarjetas de crédito bajo su

nombre. iBum!

¿No se darán cuenta? No, hombre.

No, no. Y aunque lo hagan, será mucho tiempo después de que tengas una máquina de flipper en tu casa.

Buenísimo. ¿Qué puedo hacer yo?

Tú puedes ayudar con las compras. Guardamos lo que queremos. Vendemos el resto. Amo las computadoras.

Debemos dejar de robar las cajas de correo antes que alguien se dé cuenta.

No hay problema. ¿Conoces a mi nueva chica, Mandy? Ella trabaja en pagos de nómina en esta compañía grande en Adamsburg. Ella empezará a conectarnos. Todo tipo de cosas de allí.

¿No desconfiará que estamos tramando algo?

No. Le dije que necesitaba la información para mi trabajo de telemercadeo.

Le dije que aumentaría mi comisión si consiguiera más nombres para la lista. "Querida, si no quieren comprar, tan sólo tienen que colgar." Le dije que sólo queríamos aplicaciones de las personas que no empleaban. Así, no hay forma que regrese a nosotros.

¿Piensas que ella está bien?

Sí, si, hombre. Tiene un chico y todo. A ella no le importa de donde vienen las cenas gratis, con tal que sigan viniendo.

Eso es brutal.

Hablando del diablo. Allí está mi chica. Ven a bailar conmigo.

Hola. ¿Puedo ayudarlos?

Sí. Soy el Inspector Postal Alan Goddard. Estoy buscando a Mandy Richards. Esta es Mandy.

Espere un momento.

-Hola. ¿Mandy Richards?


Soy el Inspector Postal Alan Goddard. Esta es mi compañera, Inspectora Niece.

¿Hay algún lugar donde podemos hablar en privado? Supongo que podemos ir a la sala de descanso.

Sí. Eso estaría bien.

¿Reconoce a este hombre?

Sí. Ese es mi novio, Nick. ¿Tiene algún problema?

Ambos tienen problemas, Mandy. ¿Nos quieres contar de las aplicaciones de empleo que has estado dándole?

No, él ha estado usando esos para su trabajo de telemercadeo. Conectarnos.

¿Y si yo te dijera que él los ha estado usando ilegalmente y que está al mando de un fraude de correo? ¿Y si te dijera que eso te hace accesorio a un crimen federal?

Miren, yo no sé nada acerca de eso.

Tu novio se tropezó, Mandy. Compró un auto hace unas semanas usando el crédito de otra persona. Luego lo vendió de inmediato para conseguir dinero rápido, pero olvidó limpiarlo antes. Adivina lo que encontramos bajo el asiento. No tomó mucho tiempo descubrir de donde consiguió esto.

Yo no sabía. El dijo que nadie se metería en problemas.

Mandy, nosotros te creemos. Pero no estoy seguro que un jurado lo haría. ¿Por qué no te ayudas a ti misma?

Miren, yo no sabía. Lo juro. No puedo ir a la cárcel. Mi niñita.

Se inteligente, Mandy. No podemos prometer nada. Pero le diremos al abogado fiscal que cooperaste, si nos ayudas con Nick.

¿Qué debo hacer?

Mandy, querida, ¿qué pasa?

No vengas con eso de "querida." Me haz estado usando.

¿De qué estás hablando? Siempre te digo la verdad.

Me sigues diciendo que estás usando estos para telemercado. Compras un auto nuevo cada par de meses. Te mudas de un lindo lugar a otro. No se gana ese tipo de dinero hablando por teléfono.

Querida, te dije que todo es comisión. Además, tenemos esa cosa de computadoras. Están esos sitios web.

Ven aquí.

¿Qué clase de estúpida crees que soy? No arriesgaré mi trabajo para que tú gastes dinero con alguna prostituta.

Querida, no es así.

Mira, yo tengo una hija en que pensar. Y hasta que me des parte del dinero, puedes olvidar estas aplicaciones.

Mandy, tú sabes que no tengo ninguna otra mujer. Y no sé de que diablos estás hablando. No hay ningún fraude.

iOye, hombre! iNo tenemos todo el día!

¿Conociste a Darrell en la iglesia?

Está bien, tenemos un pequeño negocio. Pero no es gran cosa. Sólo abrimos algunas cuentas de tarjetas de crédito bajo los nombres de estas personas, les sacamos unos miles a la vez. Las compañías de tarjetas de crédito cubren el dinero. Nadie se lastima.

Estás loco. Yo podría ir a la cárcel por ayudarte con esto. ¿Quién cuidará a mi hija si eso ocurre?

No. Escucha, querida. Te digo que no es nada. Cargamos estas tarjetas al límite. Seguimos pagando las cuentas mínimas. Nadie nunca sospecha nada. Yo te he estado cuidando. ¿Qué piensas que ha estado pagando por estas ropas lindas?

Si yo arriesgo mi cuello, me darás una parte del dinero a mí también.

No. Está bien. Tendré que preguntar a Darrell. A él no le gustará meter a nadie nuevo.

Nuestro sospechoso en el auto, Darrell Henderson, tiene antecedentes por cargos de armas. Hagan esto al pie de la letra.

Dije que veríamos, ¿bien? Ahora, necesito esos nombres.

¿Tienes una de esas tarjetas de crédito? Dame una. Déjame comprar ropa nueva para mi hija. Eso es lo menos que puedes hacer. Hablaremos de todo el resto más tarde.

Está bien.

Allí está.

Toma. Pero no enloquezcas con eso. Y no vayas de compras donde alguien te conozca. Y no digas ni una palabra de esto a Darrell. ¿Está bien? ¿Está bien?

Sí, está bien.

Darrell y Nick están sirviendo tiempo en una prisión federal. Desafortunadamente para los Patterson, tomó meses y cientos de dólares en cuentas legales para arreglar sus reportes de crédito y limpiar su buen nombre. Mientras tanto, el hogar de sus sueños fue vendida a otro comprador y están luchando por arreglar el daño causado por estos criminales. Lo triste es que esto podría haber sido prevenido al seguir cuatro simples pasos.

Primero, deposite toda su correspondencia saliente en un buzón azul del correo en vez de usar su caja residencial. En algunas partes del país, el robo de cajas de correo residenciales es un gran problema.

Segundo, haga pedazos a o queme aplicaciones preaprobadas de crédito y reportes financieros, viejas tarjetas de crédito y otros documentos. A menudo, ladrones buscan en la basura o incluso en basureros para encontrar estos artículos y usarlos para robar su identidad.

Tercero, una vez al año, ordene una copia de su propio reporte de crédito, especialmente antes de hacer compras grandes, como una casa nueva o un auto. Contrólelo cuidadosamente por alguna actividad que usted no autorizó. También busque cuentas que tal vez haya olvidado cerrar. A veces, ladrones toman control de estas cuentas viejas y las usan para pedir nuevas tarjetas de crédito o cheques.

Cuarto, limite la cantidad de información personal que dé por teléfono o por el Internet. Trate de asegurar de proveer información solamente a compañías de buena reputación, y esté seguro de leer sus pólizas de confidencialidad para estar seguro que no están compartiendo información con nadie.

Si piensa que ha sido víctima de robo de identidad, debe reportarlo. Avise a su Inspector Postal local de los Estados Unidos.

Puede encontrar el número en nuestro sitio web: USPS.COM/POSTALINSPECTORS.

El robo de identidad es el crimen más creciente en América, pero no debe sucederle a usted.